Columnas
2009-01-04
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Manuel Riesco
especial para G80

Pesos pesados

Al camarada Nikolai Dmitriyevich Kondratiev o Николай Дмитриевич Кондратьев como se lee en su sentencia de muerte, lo fusilaron el 17 de septiembre de 1938 a la edad de 46 años. A él cabe el notable mérito de haber descubierto el fenómeno más determinante que ha afectado al capitalismo mundial hasta el momento: los llamados ciclos largos o seculares.

Existía por aquellos años una gloriosa tradición de economistas revolucionarios iniciada desde luego por el propio Marx. Era sin embargo un oficio más bien peligroso. No solían terminar sus días viendo como les crecía el culo a dieta de director de bancos y empresas, engordando sus inversiones, o instalados en cómodas cátedras o instituciones internacionales contabilizando las millas de premio disponibles de sus muchos viajes a conferencias alrededor del mundo.

Como si no les bastaran sus constantes polémicas con sus tradicionales adversarios a la derecha en el campo de esta ciencia, usualmente se trenzaban asimismo en feroces peleas entre ellos. La más destacada desde luego es la que enfrentó a Lenin y Kautsky, ambos grandes economistas y geniales discípulos de Marx además de líderes políticos decisivos, la que dividió al movimiento progresista a lo largo de varias décadas con consecuencias bastante trágicas.

Ciertamente el trasfondo de dichos enfrentamientos era político, sin embargo, no pocas veces se expresaba en fuertes discusiones económicas. El mismo Kondratiev, por ejemplo, fue discípulo del gran economista ucraniano Tugan-Baranovsky, con quién Lenin mantuvo una polémica famosa respecto de su interpretación de Marx acerca del problema de ¡las crisis!

Kondratiev tuvo su período más destacado en los años veinte, cuando fue uno de los impulsores de la Nueva Política Económica o NEP, inspirada por Lenin y aplicada tras su muerte por el partido Bolchevique dirigido en ese momento por un triunvirato del que formaba parte otro brillante economista y uno de los más estrechos y queridos colaboradores del gran líder ruso: Nikolái Bujarin. Éste había formulado pocos años antes la teoría de la posibilidad del paso directo al socialismo en países atrasados. Fue fusilado el 13 de marzo de 1938, a los 49 años de edad.

Parece innecesario aclarar que ambos crímenes corrieron por cuenta de Stalin, quién se apoderó del mando a fines de los años 1920, puso término a la NEP, proclamó la teoría de la construcción del socialismo en un solo país y terminó ejecutando a todos los miembros de lo que había sido el Comité Central Bolchevique menos a uno, aparte de él mismo. Hasta su muerte en 1953 fueron asesinados por motivos políticos varias decenas de miles de soviéticos, millones según algunos.

Ambos economistas habían estado presos desde principios de los años 1930 y tuvieron bastante tiempo disponible para observar la evolución de la Gran Crisis, la que había sido prevista por el primero en 1925.

Kondratiev dirigía por entonces el Instituto de Coyuntura en Moscú donde llegaron a trabajar más de 50 economistas y publicó ese año su obra Los Grandes Ciclos Económicos. En ella identifica períodos de alrededor de 50 años de duración, que determinan la violencia de los ciclos "normales," estudiados antes por Marx y otros, que tienen lugar en su interior. Tenía a la sazón 33 años.

Consideraba que el ciclo largo anterior había culminado en la gran crisis de 1873 que dio inicio a lo que se conoció entonces como la "Depresión Larga" y que se prolongó al menos hasta 1896. Tomando en cuenta el período de medio siglo estimado por Kondratiev la próxima gran crisis debería esperarse ¡alrededor de 1930!

El período identificado por Kondratiev pareció cumplirse fatalmente de nuevo cuando la economía mundial entró en una recesión larga y profunda tras la crisis grande de principios de los años 1970. Ésta ciertamente fue la más severa desde 1930 y puso fin a lo que Hobsbawm denomina la Época de Oro que siguió a la Segunda Guerra Mundial, durante la cual los ciclos aparecían definitivamente controlados mediante la acción del Estado.

Ahora al parecer la cosa se habría adelantado, puesto que la crisis actual es ciertamente peso pesado y se desencadenó no habiendo transcurrido treinta años desde la cima del ciclo anterior. En efecto, hoy aparece claro que el ciclo secular a la baja en curso se inició en realidad el 2000 al reventarse la burbuja de las ".com" (ver nota anterior "1929 y 1999").

Hasta el momento no se han determinado con claridad las causas de este inmenso fenómeno. Casi todos los que lo han investigado, incluido Kondratiev, las atribuyen a cambios que tienen lugar al interior del sistema capitalista desarrollado.

Según estos autores, tienen que ver con innovaciones tecnológicas, inversiones de capital en nuevas industrias, guerras, o al mismo mecanismo de los ciclos capitalistas "normales." Mentes brillantes como Schumpeter, Mandel y Wallerstein, entre otros, han teorizado a este respecto.

Hace pocos años, sin embargo, se ha elaborado una teoría que parece mas sugerente, especialmente a la luz de la nueva comprensión acerca de la época actual que emerge del derrumbe del campo socialista en 1989.

De acuerdo a esta teoría, si bien los ciclos largos surgen desde el interior de las economías más desarrolladas, sus causas se originan en un fenómeno económico que proviene desde el exterior de las mismas y que es de naturaleza histórica.

Su autor es el historiador estadounidense Robert Brenner, director del Center for Social Theory and Comparative History de la Universidad de California en Berkeley. No es primera vez que Brenner remece las concepciones establecidas con una idea novedosa y diferente. Un trabajo suyo dio origen en los años 1970 al llamado Debate Brenner acerca de las raíces agrarias del capitalismo europeo. Décadas tarde, en Los Mercaderes y la Revolución puso en discusión el verdadero carácter de los protagonistas de la revolución inglesa del siglo XVII.

El trabajo de Brenner que arroja luces acerca de los grandes ciclos de la economía capitalista fue publicado en un número especial (229, May-June 1998) de la revista británica New Left Review titulado Economics of Global Turbulence. La revista chilena Encuentro XXI junto a CENDA y la Editorial LOM, publicó una traducción del mismo en un número especial (14, verano-otoño 1999) titulado Turbulencia en la Economía Mundial.

Brenner postula que los períodos de grandes turbulencias de la economía mundial, es decir, aquellos en los cuales las crisis cíclicas adquieren dimensiones catastróficas y dan origen a depresiones prolongadas que abarcan varios ciclos, se originan por la emergencia de nuevas potencias capitalistas que amenazan a la predominante hasta ese momento.

Las potencias jóvenes tienen la gran ventaja de haber adoptado la tecnología más reciente en sus principales industrias de exportación, precisamente porque no tenían grandes inversiones en las tecnologías anteriores. De este modo, pueden competir con menores precios y mejor calidad de productos.

Las industrias de las potencias establecidas sufren inicialmente el embate de esta competencia en sus mercados de exportación, de los cuales son desplazadas por los recién aparecidos. Muy pronto sufren asimismo su ataque al interior de su propio territorio. Allí, sin embargo, mantienen una gran fortaleza y son capaces de resistir su asedio por mucho tiempo.

Para ello, echan a fondo perdido sus inversiones en capital fijo - de hecho ya las tienen y la inversión ya la realizaron - y reducen sus precios de modo de hacer frente a las importaciones provenientes de sus competidores emergentes. El resultado es que pueden resistir por varias décadas, pero a costa de reducir considerablemente su tasa de ganancia.

Al cabo del tiempo, sin embargo, la obsolescencia de sus viejas plantas es completa y se ven obligados a capitular. La crisis grande los obliga entonces a reconstruir sus industrias sobre bases más modernas.

Una de las mejores cosas del trabajo de Brenner es la sencillez práctica con que explica porqué los ciclos normales se vuelven más agudos cuando baja secularmente la tasa de ganancia. En las recesiones normales todas las empresas lo pasan mal, pero la mayoría logran sobrevivir porque mantienen un margen de ganancia que les permite hacerlo. En cambio, si la tasa general de ganancia ya viene baja debido al asedio externo, si ya están con el agua hasta el cuello, por así decirlo, entonces la recesión cíclica los ahoga definitivamente y las quiebras se multiplican a montones.

Junto a la genial originalidad de su enfoque, lo destacable del trabajo de Brenner es que prueba lo anterior estudiando el comportamiento de los precios y las tasas de ganancia a lo largo de la segunda mitad del siglo XX en la potencia establecida y las emergentes del período, los EE.UU. y Japón y Alemania, respectivamente. Lo notable de su trabajo estadístico es que demuestra que efectivamente hay una caída secular de la tasa de ganancia en la economía dominante, pero solamente en sus industrias transables, es decir, aquellas que sufren el embate de las importaciones.

Las otras ramas industriales, en cambio, aquellas que no se transan en el mercado internacional, mantienen su tasa de ganancia a lo largo de todo el período, descartando de este modo un origen interno de la caída secular de la ganancia.

Evidentemente parece tentador extrapolar el razonamiento de Brenner a todos los ciclos largos experimentados por la economía capitalista hasta el momento. El primero, de 1825 a 1873 se explicaría por la emergencia de Alemania y otros países de Europa continental occidental, que asedian a la establecida Gran Bretaña. Durante el segundo, que abarca desde 1873 a 1929 son los emergentes EE.UU. los que amenazan a las potencias europeas. El tercer gran ciclo, que va desde 1929 hasta 1972, se explicaría como dice Brenner por la emergencia de Japón y nuevamente de Alemania, que amenazan la supremacía estadounidense.

Según este razonamiento, el último gran ciclo que va desde 1973 hasta el 2000  se explicaría por la emergencia de China y otros tigres y jaguares, que amagan a todo el mundo desarrollado y hacen descender secularmente la tasa de ganancia en sus industrias transables.

Parece atrayente, pero habría que probarlo extendiendo el estudio de Brenner.

La teoría de Brenner presenta sin embargo otro ángulo que la hace muy sugerente y que se relaciona con las lecciones de 1989. No por casualidad la crisis actual ha sido comparada con la llamada "caída de los muros" puesto que en efecto ambas constituyen ocasiones en que fenómenos de enorme magnitud despejan de la cabeza de las personas ideas equivocadas acerca de la realidad que nos rodea (ver "Sobre Derrumbes").

Lo que demostró 1989 es que el mundo subdesarrollado en su conjunto, incluido el campo socialista, iba camino de convertirse en poderosas economías capitalistas emergentes.

Aparentemente, las consecuencias de tal constatación fueron más impactantes para el pensamiento de izquierda, el que se vio obligado a aceptar que el carácter de la época en que vive no es muy diferente a aquella en la cual le tocó vivir a Marx.

Sin embargo, en realidad el impacto mayor de tal constatación lo han sufrido los estados mayores de las potencias desarrolladas.

Cuando se les despejó la cabeza de la borrachera de su alegría triunfal por haber derrotado al comunismo, han venido a caer en cuenta dos décadas después que éste era en verdad sólo un fantasma, y que los amenaza en cambio la presencia bien real de gigantescos competidores capitalistas en la plenitud de su potencia y energía juvenil.

Y lo peor para ellos está por venir, puesto que recién ahora se dan cuenta que es nada menos que la mitad de la humanidad la que todavía permanece sometida al aislamiento de la vida campesina tradicional y se está volcando masivamente a las inmensas urbes que están surgiendo por todo el mundo subdesarrollado y que ahora saben que no son sino la incubadora de sus temibles competidores de mañana.

La magnitud y velocidad del proceso descrito son sobrecogedoras. Están migrando a razón de 50 millones por año, de los cuales menos de cinco desembarcan en las costas de los desarrollados en el Norte mientras todo el resto se queda en sus propios países en el Sur. Ello equivale a inyectar cada año mano de obra equivalente a la fuerza de trabajo de un país desarrollado promedio. Sólo los migrantes oficialmente reconocidos como tales en China son ya más de 140 millones, un número superior a la fuerza de trabajo estadounidense completa.

Si Brenner está en lo cierto, este gigantesco fenómeno que transcurre fuera de las fronteras de la producción capitalista desarrollada resulta ser la causa de las turbulencias más poderosas que se agitan en su propio seno: las depresiones seculares.

Hay desde luego un problema de cantidad que se transforma en una diferencia de calidad, puesto frente a esta marea gigantesca la emergencia de las potencias que habrían provocado los ciclos seculares anteriores parecen pequeñas ondas en una piscina, como se llama en Chile a las albercas.

No sería raro por lo tanto que la fase depresiva del ciclo actual que lleva ya casi diez años como se ha mencionado (ver nota anterior 1929 y 1999) se prolongue todavía por un buen tiempo con consecuencias económicas muy severas, a pesar de los esfuerzos de los Estados por suavizarlas. Adicionalmente, cabría esperar que ocurran al menos uno o dos de estos grandes ciclos antes que se complete la emergencia del mundo en el curso del próximo medio siglo o poco más. Es decir, el acortamiento del período secular que evidencia en el ciclo en curso debería posiblemente agudizarse o al menos mantenerse en los que siguen.  

De ser así las cosas, los ciclos largos van a dar todavía mucho que hablar. Habrá que afirmarse los pantalones.

Manuel Riesco

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